李偉才

筆名李逆熵,為香港著名科普、科幻作家,音響「發燒友」。1985年香港十大傑出青年,亦為香港科幻會會長。現在謎米香港節目《浩浩熵熵》節目主持人。

大家有沒有想過,如果我們不小心把一片麵包(或一個饅頭)掉到地上,但我們眼明手快立刻把它拾起來,那麼這片麵包是否還可以進食?抑或它已經沾滿了細菌(bacteria,單數是bacterium),而不適宜食用呢?

 

富於科學頭腦的你,可能立刻想到:答案當然在於(1)「地面有多骯髒?」以及(2)「我們的抵抗力有多強?」等多方面的因素而定。不錯,家中剛清潔過的地板和菜市場地面的清潔程度顯然大為不同;而非洲村莊一個小童把麵包拾起吃後可能什麼事也沒有,但同一片麵包我們吃了卻可能要進醫院。但上述這個問題的一個要點其實在於,即使麵包和地面接觸的時間十分之短,是否也會因此而沾滿細菌呢?

 

外國一些科學家便真的做過這樣的實驗。結果顯示(猜到了嗎?),即使麵包只是掉在家中的地板之上,而接觸的時間亦只有零點幾秒,麵包之上即已經沾滿了細菌。當然,我們進食後是否會生病,便確實跟我們的抵抗能力有多強有關。一個簡單的常識是,幼兒和老年人、以及正在生病的成年人絕不應該冒這個險,但閣下若是壯健的成年人,則要由你自己在“浪費食物”和“健康風險”之間來作判斷了。(生了病千萬不要算到我的頭上啊!)

 

其實筆者想說的,是細菌實在無處不在。我在這個專欄的上一篇文章說過,我們之所以不是每天都生病,是因為一方面我們擁有免疫能力(抵抗力),另一方面則因為並非每一種細菌都有很高的致病性。但事實是,在抗生素(anti-biotics)未發明之前,也在居住衛生環境平均比今天惡劣的漫長歷史裡,大部分人的一生中總會受到細菌引至的疾病煎熬,不少甚至因此喪命。

 

即使到了今天,我們仍然不能對病菌的感染掉以輕心。好了,現在就讓我們扼要地看看,什麼細菌仍然威脅著我們的日常生活。

 

基於細菌在顯微鏡下的形狀,科學家最初把細菌大致分為「球菌」(coccus,複數cocci)、「桿菌」(bachillus,複數bachilli)和「螺旋菌」(spiral bacteria)幾大類,雖然今天的分類更為精細,但這個粗略的劃分仍然廣被採用。

 

首先讓我們看看球菌。球菌又分為單球菌、雙球菌、鏈球菌、葡萄球菌等多種類別。我們常常聽到的金黃葡萄球菌(Straphylococcus aureus),是很多發炎和膿腫性疾病的致病源,其中包括皮膚炎、鼻竇炎、尿道炎等。由於人們在過往不當使用抗生素,一部分這些病菌已經產生了很高的“耐藥性”,對治療做成一定的困難。

 

另一種常見的球菌是肺炎鏈球菌(Steptococcus pneumoniae),它是引致中耳炎和肺炎的常見病原體,如入侵腦膜則會引致腦膜炎,入侵血液會引致敗血病,所以是一種非常危險的細菌。

 

在桿菌方面,最普遍的必然是本專欄上一篇文章介紹過的大腸桿菌(E. coli)。大量的這種細菌以共生(symbiosis)的形式寄居於我們的腸臟之中,但我們若在環境中(如透過糞便和生肉)接觸到它,則很易會引至腹瀉、嘔吐、發燒等食物中毒徵狀。

 

食物中毒背後一個更大的“黑手”是沙門氏菌(Salmonella),這種細菌最易滋生於雞蛋外殼、奶製品、肉類、家禽與家畜身上,由於受污染的食物很難從外觀上辨識,所以很容易誤食而患病。

 

在螺旋菌之中,幽門螺旋菌(Helicbacter pylori)是胃炎和胃潰瘍背後的元兇。另一種與性行為有關的疾病「梅毒」(syphilis),則是由一種梅毒螺旋菌(Treponema pallidum)所引致,這種疾病過去很難醫治,但自抗生素的發明以來,已經受到很好的控制。

 

李偉才facebook 專頁:https://www.facebook.com/DrEddyLee

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