李偉才

筆名李逆熵,為香港著名科普、科幻作家,音響「發燒友」。1985年香港十大傑出青年,亦為香港科幻會會長。現在謎米香港節目《浩浩熵熵》節目主持人。

大家有聽過「厄爾尼諾」這個名稱嗎?哪麼「拉連娜」又如何呢?

如果大家稍有留意與全球天氣變化有關的新聞,應該會聽過上述這兩個(或至少其中的一個)名詞吧!但對於它們究竟是什麼東西,相信很多人仍是不大了了。好吧!就讓我們在此逐步拆解,揭示它們究竟是什麼樣的一回事。

首先要指出的是,「厄爾尼諾」與「拉連娜」其實是同一個現象的正、反兩面。由於最先引起學者重視的是前者,那便讓我們從前者說起吧。

「厄爾尼諾」是西班牙文 El Nino的中譯,意思是“幼孩”,而引伸則為“基督聖嬰”(the Christ child)之意。但這究竟是什麼一回事呢?這個名稱又從何而來呢?

原來南美洲西岸在秘魯(Peru)這個國家對開的海域,由於長期有來自深海的冷水上湧(cold upwelling)現象,可以將海床深處的豐富養份帶往近洋面的地方,至令那兒的漁產非常豐沃,因此是世界上漁獲最為豐富的海域之一。然而,每隔數年(長短往往不一),這股上湧的冷水會大大減弱,至令養份下降而漁獲大減(而洋面的溫度亦較往常為高)。由於這些情況最嚴重時往往發生在聖誕節的前後,所以那兒的人稱之為 El Nino(聖嬰事件),科學家則稱為「聖嬰暖流」。

這個現象受到科學界的重視,還是上世紀下半葉的事情。經過了數十年的深入研究,科學家發現,伴隨著「厄爾尼諾」的出現,大氣層和海洋至少會呈現以下四大變化:

1.          太平洋東、西兩端的洋面溫度出現異常(sea surface temperature anomaly):全球水溫最高的洋面是菲律賓以東的區域,而在厄爾尼諾出現期間,這個高溫區會不斷向東伸展,至令太平洋中部亦會出現異常高溫。而當高溫區抵達南美洲西岸時,便會做成「聖嬰現象」。

2.          太平洋東、西兩端的大氣氣壓出現異常(air pressure anomaly):東太平洋的氣壓平均較西太平洋的為高。但在「厄爾尼諾」期間,這種氣壓差會減弱甚至出現逆轉,亦即西太平洋的氣壓會變得較東太平洋的還要高。由於這種變化最初被發現時被稱為「南方濤動」—Southern Oscillation,是以科學界後來把兩者合起來稱為 El Nino-Southern Oscillation event,簡稱 ENSO 事件。

3.          在赤道以北的太平洋洋面,主要的風向來自東北,我們稱為「東北信風」(northeast trade winds),而在赤道以南,則主要來自東南,我們稱為「東南信風」(southeast trade winds)。但在「厄爾尼諾」期間,這個偏東風的「信風系統」(trade wind system)會大為減弱,甚至會出現“西風壓倒東風”的情況。

4.          由於上述的溫度、氣壓和風向的逆轉,太平洋東、西兩端的海面高度(mean sea level)亦會出現異常。在平時,西太平洋的海平面會較東太平洋的為高,幅度大約為10厘米左右。但在特強的「厄爾尼諾」期間,這種情況會逆轉,至令東太平洋的海平面較西面的高出達20厘米之多。

上述只是一個粗略的描述,實際的區域性變化還要複雜得多,其中包括水汽輸送的變化、上升氣流和下沉氣流的變化、洋流流向和強弱的變化等。而總的結果是,太平洋周邊地區會出現眾多的反常天氣:應該下雨的地方不下雨而出現旱災、不應該下雨的地方則滂沱大雨做成洪災、颱風的形成和移動路徑出現反常…。所有這些,都對億萬人的生計甚至生命帶來嚴重的危害。研究顯示,這些影響更會超出太平洋的區域,而延伸至印度洋甚至非洲等地方。

至於「拉連娜」則是「厄爾尼諾」的反面。照理來說,異常的反面應是較為正常的狀況。但科學家發現,當「拉連娜」變得特強的時候,原來也會帶來各種反常的災害性天氣。

ENSO 是地球大氣環流(atmospheric circulation)中的重大波動。這種波動最令人困惑之處有二:(1)出現的周期甚不規則,最短的時間可以相隔只是兩、三年,但最長的時間卻可以接近十年之久(而每次出現則可以持續大半年至兩年不等);(2)誘發的原因至今仍不清楚。回顧上述的四大徵狀(還有一些未有列出的),差不多每一個都可以是其他的因,也可以是其他的果。其中的「因果鏈」便好像一條咬著自己尾巴的蛇,不知從何說起。

但有一點是頗為肯定的:眾多科學家的研究都顯示,隨著全球暖化的加劇,「厄爾尼諾」的猛烈程度會變本加厲,而它所導致的天災也會更加嚴重…。

 

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